Ámbar

Información Gemológica

El ámbar ha sido utilizado desde la prehistoria y fue muy valorado por las civilizaciones subsiguientes. Se han encontrado en el norte de Europa, discos de ámbar de aproximadamente 2500 años AC., los cuales representan probablemente la figura del sol.

El ámbar ha sido utilizado desde la prehistoria y fue muy valorado por las civilizaciones subsiguientes. Se han encontrado en el norte de Europa, discos de ámbar de aproximadamente 2500 años AC., los cuales representan probablemente la figura del sol.

 

Etimología del Ámbar

La palabra ámbar proviene del árabe “عنبر” y significa "lo que flota en el mar "  aunque originalmente se refería al ámbar gris, que también es un producto orgánico, una secreción biliar producida por el cachalote que ha sido usada históricamente en perfumería y que no debe confundirse con el ámbar usado en gemología como gema. En la Grecia Antigua era conocido como Electrum debido a la propiedad que tiene de cargarse negativamente al ser frotado y atraer pequeños trozos de papel o paja. También ha sido llamado succino o succinita por la presencia del acido succínico en el ámbar más valorado y conocido desde la antigüedad procedente de los países al borde del Mar Báltico. En alemán se le conoce como Bernstein, stein: piedra, bern derivado del Alemán Bajo: bernen (quemar), ya que era utilizada para quemar por su agradable olor resinoso.

Origen y Composición Química del Ámbar

El ámbar es una gema de origen orgánico que procede de la resina endurecida y fosilizada de ciertos árboles. La resina se endurece primero por la pérdida gradual de componentes volátiles, tales como alcohol y grasa, para convertirse en Copal, el cual posteriormente sufre una perdida mayor de estos componentes durante su enterramiento en los sedimentos para convertirse en ámbar.

ambar origenAmbar

En general, las resinas que se fosilizan para convertirse en ámbar proceden de árboles de las familias Araucariaceae (araucarias) y Fabaceae (leguminosas). Para convertirse en ámbar, la resina debe contener una macromolécula llamada diterpeno, que es un tipo de hidrocarburo que es parte de la resina natural. El ácido ózico, un diterpenoide, es un componente importante de resinas producidas por plantas que pertenecen a la familia Fabaceae. El Copal de Colombia, Tanzania y Madagascar, así como el ámbar de la República Dominicana, se origina de árboles que pertenecen a esta familia. En contraste, el ácido communico es un componente importante de la resina de árboles de la familia Araucariaceae, que puede producir el Ámbar Báltico. Los ámbares de la República Dominicana, Rumania y Méjico proceden de leguminosas arborescentes, y los de Myanmar y Sicilia de burseráceas.

 

La resina sufre un proceso de polimerización y se transforma en Copal, reacciones posteriores entre las cadenas de moléculas producen el Ámbar

La resina sufre un proceso de polimerización y se transforma en Copal, reacciones posteriores entre las cadenas de moléculas producen el Ámbar, un sólido, con aspecto y propiedades parecidas al plástico. En la naturaleza este proceso evoluciona muy lentamente a grandes presiones y temperaturas durante la sedimentación y enterramiento de los sedimentos. De hecho toma alrededor de 17 MM de años alcanzar el punto medio. Esto significa que el Copal toma decenas de millones de años para cambiar a Ámbar. La presencia de ácido succínico en el más importante de todos los ámbares, el del Báltico, en una proporción del 3 al 8 por ciento, ha dado lugar a diferentes opiniones sobre si el auténtico ámbar debería ser sólo aquel que contuviera ácido succínico o no. Actualmente se tiende a dividir las resinas fósiles en succinitas, con ácido succínico, y retinitas sin ácido succínico, y a todas ellas si son fósiles se les considera ámbar. Es frecuente que algunos ámbares lleven sulfuros (pirita) o calcita.

Características y Propiedades del Ámbar

El color más habitual es el amarillo, amarillo claro, anaranjado y pardo, y también en ocasiones rojizo, rojo, negro, verdoso, azulado (muy raro) y blancuzco lechoso. Se pueden distinguir dos variedades principales: las transparentes y las nubosas, y dentro de ésta se suelen clasificar en craso, bastardo, semibastardo y óseo, según el grado de transparencia. El color depende del árbol productor de la resina, de la presencia de ciertos minerales y de la alteración de sustancias orgánicas por oxidaciones. La transparencia, de que lleve mayor o menor cantidad de burbujas microscópicas.

Su dureza es baja, de 2-2,5 en la escala de Mohs, según su procedencia. Tiene fractura concoidea y es quebradizo. Su peso específico es bajo de 1,03 a 1,08 por lo que flota en el agua salada. Es insoluble en el agua y casi insoluble en disolventes orgánicos. Si se calienta emite olor a resina de pino. Es mal conductor del calor, se funde entre 250 y 300 ºC y se descompone con emisión de humos blancos y fuerte olor a resina. Arde con llama amarillenta y chisporrotea.

Presenta un brillo resinoso y ópticamente es isótropo por ser un material amorfo. Presenta un índice de refracción bastante constante, sobre 1,540. Al polariscopio se muestra oscuro en toda la vuelta, pero puede presentar zonas de tensión con birrefringencia anómala. A la luz ultravioleta larga suele presentar fluorescencia de color azulado o amarillento, a veces con tonos blancuzcos, verdosos o anaranjados, de mayor o menor intensidad según su procedencia. En general, las variedades opacas son más fluorescentes. Ciertos ámbares de Santo Domingo y Sicilia muestran una fluorescencia superficial intensa de color azul con luz reflejada y se les denomina ámbar azul. La fluorescencia frente a la luz ultravioleta corta es normalmente verde mostaza, excepto en el de Birmania, que da fluorescencia azul.

ambar propiedadesÁmbar
Clase Mineral del Ámbar Sustancias Orgánicas
Color del Ámbar Amarillo, Amarillo Claro, Anaranjado, Pardo, Verdoso y Rojizo
Raya del Ámbar Blanca
Dureza del Ámbar 2 - 2,5 Mohs
Peso Específico del Ámbar 1,03 a 1,08
Exfoliación del Ámbar Ninguna
Fractura del Ámbar Concoidea
Cristalización del Ámbar Amorfo
Brillo del Ámbar Resinoso
Composición Química del Ámbar C10H16O Aprox.
Naturaleza Óptica del Ámbar Isotropo
Punto de Fusión 250 a 300ºC
Transparencia del Ámbar Transparente a Opaco
Índice de Refracción del Ámbar 1,540

Yacimientos de Ámbar

El Ámbar del Báltico o Succino, ha constituido y sigue siendo uno de los primeros y más importantes yacimientos conocidos. Se remonta hasta la prehistoria su uso y comercio. Procede de las costas de Dinamarca, Suecia, norte de Alemania, Polonia y parte de Rusia. La mayor parte se recoge del mar, flotando o en el fondo y en menor proporción en excavaciones o minas. Suele ser de color amarillo miel a pardo, a veces con tonos rojizos anaranjados y hasta casi blancos, transparentes o nebulosos. Procede de coníferas del Eoceno (40 a 60 millones de años). Es el de mayor proporción de ácido succínico, del 3 al 8 por ciento, por tanto es succinita.

El Ámbar del Báltico o Succino, ha constituido y sigue siendo uno de Los primeros y más importantes yacimientos conocidos. Se remonta hasta la prehistoria su uso y comercio

El Ámbar de la República Dominicana es de color amarillo pálido a marrón, raramente rojo, a veces azul, que es el más apreciado. Muy fluorescente a la luz UV. Procede de leguminosas tipo algarrobo, del Mioceno (10 a 25 millones de años). No tiene ácido succínico, es retinita.

El Ámbar de Myanmar (antigua Birmania), llamado Burmita, es de colores fuertes, principalmente marrón oscuro y algo turbios. No existe nebuloso. Es succinita por llevar un 2 por ciento de ácido succínico. Muy fluorescente. Lleva frecuentemente calcita en el interior de las fisuras y le da una apariencia moteada característica. Procede de burseráceas del Eoceno (40 a 60 millones de años).

El Ámbar de Rumanía (Rumanita) es muy rico en colores: pardo amarillento a marrón profundo, granate, verdoso y casi negro. Lleva gran cantidad de sulfuros que le proporcionan el color característico. La proporción de ácido succínico es del 1 al 5 por ciento, es succinita. Se originó en el Mioceno a partir de leguminosas (10 a 25 millones de años).

ambar yacimientosÁmbar

El Ámbar de Sicilia (Simetita, nombre derivado de su lugar de ocurrencia, el río Simeto), es uno de los más bellos. De color rojo oscuro, azulado, verdoso, y raramente amarillo. Suele ser transparente. No lleva ácido succínico, es retinita; pero tiene gran cantidad de sulfuros. Procede de burseráceas del Mioceno (10 a 25 millones de años).

El Ámbar de México, se presenta en el Distrito de Chiapas. Tonos de rojo, amarillo y casi negro. Es una retinita procedente de leguminosas (Hymenaea) del Mioceno.

El Ámbar de Canadá (Chemawinita o Cedarita) es de color marrón. Es muy antiguo, se cree procede de coníferas del Cretáceo (60 a 130 millones de años). Es también retinita.

El Ámbar de España puede ser de yacimientos del Cretácico en Álava, Teruel y Cantabria, este último (cerca de la cueva de El Soplao) descubierto en 2007 de alrededor de hace 100 millones de años y de gran interés por la cantidad de insectos y artrópodos (arañas) incluidos. Los otros yacimientos de Ámbar del Cretácico tanto en España como en el resto de los países donde se han encontrado (Líbano, Israel, Jordania, oeste de Francia, sur de Gran Bretaña, Noreste de España) no tienen tantos insectos.Se ha encontrado también un raro Ámbar azul de este período, las mejores piezas son las que se formaron de forma subaérea (en cavidades dentro del tronco).

Otros yacimientos se encuentran también en EE.UU., Japón, Tanzania (Ámbar joven procedente del Pleistoceno, 1 a 10 millones de años), y en Nueva Zelanda (Ambrita).

Inclusiones en Ámbar

En sus inclusiones suele presentar burbujas de tamaño variable, deformes o esféricas.

Suele presentar burbujas de tamaño variable, deformes o esféricas, líneas de tensión y fracturas en forma de plumas, y debido a su origen restos vegetales, hojas, flores, artrópodos, conchas y animales diversos. Actualmente se han identificado unas 150 especies de vegetales y unas 200 de artrópodos, lo que ha contribuido a conocer el medio ambiente de épocas pasadas.
Algunos ámbares tratados llevan unas inclusiones redondeadas, planas, repartidas irregularmente por su masa, llamadas lentejuelas, que son fracturas internas producidas durante el tratamiento y que le dan un bello aspecto.

Tratamientos del Ámbar

Se trata por calentamiento para producir envejecimientos y para quitarle turbidez, por radiación, tinción y presión-temperatura para cambiarle el color. Por clarificado, calentándolo en aceite de colza, se produce la transparencia del Ámbar así como efectos especiales como las “lentejuelas”. Se calienta también para fundirlo y producir trozos más grandes.

Artículo creado para uso exclusivo de Mina de Piedras por Cristina Rzepka de Lombas, Profesora de Gemología y Directora del Curso de Gemas de Origen Orgánico del IGE.

Esta información es de carácter orientativo para nuestros visitantes y no debe tomarse como un absoluto, nuestra intención es brindar un espacio para todos aquellos quienes desean conocer un poco más sobre el fascinante mundo de los minerales y las gemas en general. Si quiere que le ampliemos esta información, tiene datos útiles que considere deben añadirse a este artículo o no está de acuerdo con alguna parte del mismo, por favor envíenos sus comentarios al correo electrónico Esta dirección de correo electrónico está siendo protegida contra los robots de spam. Necesita tener JavaScript habilitado para poder verlo.

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